¬ŅSe conocieron vikingos y griegos? La respuesta est√° en las runas

Vikingos y griegos convivieron en Bizancio hace m√°s de mil a√Īos. La historia de este encuentro es realmente interesante y hoy vamos a conocerla, pero antes empecemos por el principio.

Hace poco os contaba c√≥mo Piteas viaj√≥ hacia el norte en el siglo IV a.C., donde descubri√≥ Islandia muchos a√Īos antes que los escandinavos, y ahora, con la ayuda de las runas y de las antiguas cr√≥nicas, vamos a seguir los pasos de estos √ļltimos para ver hasta d√≥nde llegaron en sus periplos hacia el sur.

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Recreación de un antiguo drakkar islandés en el puerto de Reykjavík. Foto de Regína Hrönn Ragnarsdóttir.

Los exploradores del Norte

Los pueblos nórdicos se aventuraron hacia las costas meridionales en busca de riqueza, fuentes de alimento, esclavos, y, quizás un nuevo hogar menos frío donde asentarse con sus familias, aunque sus formas eran un poco más violentas que las de los exploradores helenos.

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Celebraci√≥n del 20 aniversario del Rimmug√Ĺgur, el mayor club de vikingos de Islandia, en 2017. Foto de Reg√≠na Hr√∂nn Ragnarsd√≥ttir.

¬ŅVikingos o normandos?

El nombre vikingo proviene de la palabra n√≥rdica antigua “vik” (bah√≠a o arroyo) que formaba la ra√≠z de “vikingr” (pirata), y se utiliz√≥ para nombrar a aquellos que navegaron en busca de riquezas atacando los pueblos que encontraron en su camino.

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Cartel de la película, con Kirk Douglas y Tony Curtis y dirigida por Richard Fleischer en 1958.

Los vikingos eran marinos escandinavos procedentes de Suecia, Noruega y Dinamarca. Entre los a√Īos 790 y 1100 atacaron las costas del Mediterr√°neo y el B√°ltico en primer lugar, y despu√©s navegaron los r√≠os hacia el interior. Los vikingos eran escandinavos, pero no todos los escandinavos eran vikingos. Por este motivo, y si bien se sabe que colonizaron Islandia y Groenlandia, llegando hasta Am√©rica del Norte, no puede decirse que estos √ļltimos fueran invasores, sino colonos agricultores procedentes de Escandinavia.

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Espadas vikingas del siglo XIV en √ěj√≥√įminjasafn √ćslands – the National Museum of Iceland
Foto de Regína Hrönn Ragnarsdóttir.

Las incursiones de los vikingos en Espa√Īa

Se tiene constancia de que los vikingos realizaron numerosas incursiones en la Europa Meridional. Atacaron las costas de Galicia en 844, donde los historiadores √°rabes les dieron el nombre de ‚Äúp√°jaros marinos rojinegros‚ÄĚ, y tambi√©n desembarcaron en Gij√≥n. En 859, despu√©s de haber saqueado Algeciras, Orihuela y las Baleares, llegaron incluso a asediar Pamplona, adonde arribaron recorriendo el r√≠o Arga a contracorriente. All√≠ secuestraron al rey Garc√≠a I √ć√Īiguez (859) a cambio del mayor rescate de la √©poca. Una curiosidad: navegando el Ebro pasaron por Zaragoza, pero se cuenta que decidieron seguir r√≠o arriba y no asaltar la ciudad, intimidados por las grandes murallas que la proteg√≠an.

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La guardia varega lleva el cuerpo de Le√≥n V. Manuscrito ilustrado Skylitzes Matritensis, siglo XI. Biblioteca Nacional de Espa√Īa.

Vikingos y griegos en Bizancio

Est√° claro que el objetivo de los viajes de unos y otros no era el mismo. ¬ŅLlegaron a encontrarse? La respuesta es s√≠, aunque no de la forma que nos imaginamos.

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Celebraci√≥n del 20 aniversario del Rimmug√Ĺgur, el mayor club de vikingos de Islandia, en 2017. Foto de Reg√≠na Hr√∂nn Ragnarsd√≥ttir.

Corr√≠a el a√Īo de 988. Basilio II, Emperador de Constantinopla, intentaba aplacar las guerras civiles que le distra√≠an de sus campa√Īas contra √°rabes y b√ļlgaros. Bizancio ten√≠a muy buenas relaciones comerciales con los pueblos del Rus, de origen escandinavo, as√≠ que decidi√≥ pedir ayuda a Vladimir I de Kiev, quien, a cambio de casarse con la hermana del emperador, decidi√≥ apoyarle envi√°ndole un ej√©rcito de 6 000 mercenarios varegos, o lo que es lo mismo, vikingos suecos, que formaron la Guardia Varega, unidad de √©lite del Imperio.

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Mujer tracia matando a un guerrero varego. Sus compa√Īeros se rinden ante ella. Skylitzes Matritensis, Biblioteca Nacional de Espa√Īa.

La Guardia Varega, cuerpo de élite del Emperador

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Miembros de la Guardia Varega recreados por Angus McBride.
Illustration used with the kind permission of the estate of the late Angus McBride

Estos pueblos de origen eslavo habían migrado desde Escandinavia y fundaron la Rus de Kiev (la actual Rusia) alrededor del 860. Se habían establecido cerca del Mar Báltico como comerciantes, pero algunos de ellos también eran mercenarios. Los guerreros varegos fueron famosos por su lealtad, su fuerza física, su altura (muy superior a la de los mediterráneos) y su afán por la sangre.

Las noticias sobre el empleo de normandos en la nueva Guardia Imperial llegaron pronto a Noruega, Suecia, Dinamarca e Islandia, y miles de escandinavos viajaron al Imperio para unirse al grupo de élite, cuya función en muchos casos era casi decorativa. Y, además, eran los soldados mejor pagados del Imperio, llegando a recibir un tercio de los botines de guerra.

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Vikingas islandesas muestran con orgullo una reproducción de la famosa hacha de doble filo. Foto de Regína Hrönn Ragnarsdóttir.

Pronto cambiaron su sangrienta hacha de doble filo por una espada m√°s acorde con su nuevo estatus, y demostraron una extraordinaria fidelidad al Emperador durante los 300 a√Īos que permanecieron al servicio de este cuerpo de √©lite: no en vano su nombre procede del n√≥rdico antiguo V√¶ringjar,  ‘promesa, palabra de honor‘. Cuentan las cr√≥nicas que le proteg√≠an d√≠a y noche, y que confiaba en ellos m√°s que en sus conciudadanos. Se alojaban en su palacio imperial y estaban liderados por el Ac√≥lito, quien no se separaba en ning√ļn momento del monarca y hac√≠a las funciones de un aut√©ntico guardaespaldas las veinticuatro horas del d√≠a.

Como veis, los vikingos llegaron y se instalaron en Constantinopla para servir como soldados de alto rango, y all√≠ permanecer√≠an hasta la ca√≠da de la ciudad en 1453 en manos de los otomanos. De su presencia, adem√°s de las antiguas cr√≥nicas, nos han quedado unas pruebas gr√°ficas a modo de grafitti, que alg√ļn normando plasm√≥ durante su paso por Constantinopla y el puerto del Pireo en Atenas.

Las huellas de los vikingos: las runas

El grafiti en Santa Sofía de Constantinopla

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Grafiti vikingo en las paredes de Santa Sofía de Constantinopla, hoy Estambul.
Fotografía de NOT HOME for English Wikipedia

Los textos no se refieren a sangrientas batallas ni triunfos militares, sino que por lo visto nos hablan de algo m√°s simple: ‚ÄúHalvdan (¬Ņestuvo aqu√≠?)‚ÄĚ. La inscripci√≥n est√° datada en el siglo IX.

En un principio fue dif√≠cil descifrar esta graf√≠a, ya que los vikingos utilizaban el alfabeto r√ļnico, regalo de Od√≠n a los hombres, y no fue hasta mediados del XIX cuando se consigui√≥ traducir esta forma de escritura.

Los leones griegos del Pireo

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Arsenale (Venecia) – First Ancient Greek lion. <a href=”http://Venetian Arsenal, CC BY-SA 4.0 Licencia Creative Commons.

Otro recuerdo de la presencia de los vikingos en Bizancio, en este caso mucho m√°s completo, se encuentra en uno de los leones colosales que antiguamente proteg√≠an el puerto ateniense del Pireo. Estos leones fueron trasladados posteriormente a Venecia, pero todav√≠a pueden apreciarse varias runas en el hombro de uno de ellos. Nos cuentan que sus autores “proced√≠an de Suecia y ganaron oro en sus viajes“.

Da la casualidad de que los leones del Pireo hab√≠an sido esculpidos alrededor del 360 a.C., pocos a√Īos antes de que Piteas emprendiera su viaje hacia el Mar del Norte e Islandia, adelant√°ndose a los vikingos.

Las runas suecas

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Runestone U 73 en Estocolmo, Suecia. Autor: Berig. Archivo de contenido libre Wikimedia Commons.

No solo queda constancia en tierras griegas de la presencia vikinga, sino que tambi√©n en Suecia se han encontrado unas 30 piedras r√ļnicas que narran historias sobre estos viajes y sus protagonistas. En su mayor√≠a se trata de homenajes a los miembros de la Guardia Varega que nunca regresaron a su hogar, si bien algunas relatan las aventuras de otros guerreros que volvieron con grandes riquezas y honores militares despu√©s de prestar su servicio a las √≥rdenes de los emperadores de Bizancio.

El descubrimiento y transcripci√≥n de las piedras r√ļnicas nos ha permitido comprender que estos militares no fueron olvidados por sus familias, que siempre esperaron su regreso (algunos de hecho consiguieron volver a casa). Adem√°s, nos ayudan a entender un poco mejor las relaciones que hubo entre vikingos y griegos durante la Edad Media y lo que contaron estos valientes guerreros sobre su experiencia en las c√°lidas tierras del Mediterr√°neo, donde muchos de ellos se quedaron para siempre.

De aquella √©poca se ha conservado el apellido Varangopoulos, que en griego significa “hijo de Varego”. Si conoces a alguien con este nombre, puede que sea descendiente de los vikingos que protegieron a los Emperadores de Constantinopla hace mil a√Īos.

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Si te apetece saber m√°s sobre las armas vikingas, puedes encontrar muchas en la p√°gina espadasymas.com

Agradecimientos:

Reg√≠na Hr√∂nn Ragnarsd√≥ttir ha aportado amable y desinteresadamente las fotograf√≠as de la espada antigua y los personajes reales que aparecen en este art√≠culo, de las que es la autora. Reg√≠na es fot√≥grafa y bloguera. Puedes ver muchas m√°s im√°genes y reportajes sobre Islandia en Guide to Iceland, donde ha publicado 275 art√≠culos sobre la isla durante los √ļltimos siete a√Īos.

La familia del difunto artista Angus McBride ha otorgado su amable permiso a la autora del artículo para la reproducción de la ilustración sobre los guerreros de la Guardia Varega, obra del mencionado ilustrador.